When Your Palace Crumbles Overnight: Being Rejected from PhD Programs (A Personal Experience)

English

It’s that time of the year, astronomy friends. It’s almost April, 15th. Are you shaking every time you get an email notification on your phone? Did you expect that email to be the special one you had worked so hard for but it turned out to be the one you were terrified of receiving? One thing is for sure: rejection hurts. It should hurt because every application takes an enormous amount of work. I personally know that feeling because I’ve been in the same situation, and the truth is many other people have too. It’s no fun getting turned down by anyone, especially your dream PhD program.

Rejection letters are like Horcruxes

I’m writing this bite from my own personal experience. I got rejected from 14 schools last year, and it hurt very much. I always compared all these 14 schools with Horcruxes, not because I’m a noseless You-Know-Who villain in this story, but because they did take some parts of me. I put my heart and soul into every application I submitted because that was a part of my plan, that was the ground on which my palace was built; I constructed this beautiful palace and a throne in which I’d be sitting once I got my acceptance letter. This palace was well-planned. It had a room where my parents tell everyone that they’re proud of me, a room where my friends tell me that it’s well-deserved, a room where I post my acceptance letter on social media, and a room where I tell younger girls not to ever give up because I never did. It hurt watching this palace come crashing down. If you feel this way too, then this bite is for you.

It is not your fault, period.

First thing you need to know: don’t ever blame yourself for the rejections. Rejections are never personal. Universities only have a certain number of seats available for incoming students and the universities receive many more applications than available seats. This is just a fact. So, if Princeton has a 25% acceptance rate, this means that 75% of applicants get rejected. Rejections are simply more common than acceptances. With regards to admissions, my current advisor, an astronomy professor at Stony Brook, said: “We received too many applications, and most of them were really good.” The majority of applicants are well-qualified, but schools have to reject someone.

In an admissions committee, there are typically 3-6 people trying to choose out of hundreds of applicants, and the process itself is very stochastic and random. Ultimately, human beings are evaluating your application, not computers. Those human beings may have felt that you were not an excellent fit for the university. This rejection says nothing about you as a person, or even about your qualification as a researcher. In addition, any random thing may have impacted a decision about you: it could be budget cuts in a department, search for specific students, COVID-19 had a non-negligible effect on international students this year, etc. Don’t take it as a measure of your value or potential as a researcher. The worst you can do now is blame yourself for the things you just cannot control. Eventually, you will have to move on, and the earlier you start, the easier it will be. After all, applying whether to schools or to fellowships requires a LOT of work (both physical and mental), and you did it! You should be impressed by yourself – everyone else is. 

Non-linear paths are a-okay…and more common

As it was once said in Naruto, an anime about a boy who never gave up: “Everyone has their own ninja way.” We’re not ninjas but it still applies to us. Maths taught us that solutions change with different initial conditions. So, no individual has the exact same initial condition as you do. Therefore, your solution is unique. Your path does not have to be “linear” in order for you to succeed. There are many other options that you can try. AstroBetter has a document with opportunities for Post-Bacs.  

While these rejection letters cut deep, it is very likely that you will encounter this type of scenario again in life. On the positive side, it’s a good practice of handling rejection. It will help you better approach being potentially rejected from other major life experiences. Every day someone gets rejected; it is a part of life. 

You are not alone.

I personally know a lot of people who did not have a linear PhD-right-after-bacs path. 

For example, Meredith Rawls did her Bachelor of Science degree in 2008, wasn’t accepted to a PhD program and decided to enroll in a Masters of Science degree. She finished her MS in 2010, and then got her PhD in 2016. “I benefited from revisiting familiar topics with different instructors, working on small research projects in many different areas, and learning how different institutions handle common tasks like TAing, observing, and outreach,” she tells me, “I taught myself Python, overhauled a lab manual, gave planetarium presentations, piloted a distance education course, learned basic radio interferometry, mentored undergraduates, became trained at multiple observatories, formed new collaborations, and emerged with a breadth of experience that is seldom formally recognized.”

Another friend of mine did his Master’s in physics and then was accepted to do a PhD. “I am very thankful actually for this experience, I improved myself a lot!” – he tells me.

Though rejections hurt so badly sometimes that it feels like they’re taking parts of your soul away and destroy your dreams like an imaginary palace, it’s not the end of the world. Remember: there is something better in store waiting for you, and you will find people to support you along the way. Science is still fun! Keep enjoying it.

Astrobite edited by: Haley Wahl

Featured image credit: The-Scientist.com.

Russian

О да, это то самое время года, друзья-астрономы. 15-ое апреля уже совсем скоро. Вы тоже трясётесь каждый раз, когда получаете уведомление по электронной почте на свой телефон? Вы тоже ожидали, что это электронное письмо будет особенным, над которым вы так усердно работали, но оказалось, что это то письмо, которое вы так боялись получить? Одно можно сказать наверняка: получить отказ – это больно. Это должно быть больно, потому что каждая заявка на аспирантуру требует огромного объёма работы. Мне лично знакомо это чувство, потому что я была в такой же ситуации, и правда в том, что многие другие люди тоже. Больно получать отказ от кого-либо, особенно от программы мечты.

Письма с отказом напоминают крестражи

Я пишу этот пост, исходя из личного опыта. В прошлом году мне отказали 14 школ, и это было очень больно. Я всегда сравнивала все эти 14 школ с крестражами не потому, что я безносый Сами-Знаете-Кто в этой истории, а потому, что они забрали части меня. Я вкладывала душу и сердце в каждую заявку, которую подавала, потому что это было частью моего плана, это была земля, на которой был построен мой дворец. Я построила этот прекрасный дворец и трон, на котором бы сидела, как только получила бы письмо о зачислении. Этот дворец был хорошо спланирован. В нём была комната, где мои родители рассказывают всем, что они гордятся мной; комната, где мои друзья говорят мне, что это заслужено; комната, где я публикую своё письмо о зачислении в социальных сетях; и комната, где я рассказываю молодым девочкам никогда не сдаваться, потому что я никогда не сдавалась. Мне было очень больно смотреть, как рушится этот дворец. Если вы тоже так себя чувствуете, то этот пост для вас.

Это не ваша вина, и точка.

Первое, что вам нужно знать: никогда не вините себя за эти отказы. Отказ от университета никогда не бывает по личным причинам. Университеты имеют только определённое количество мест для поступающих студентов, и университеты получают гораздо больше заявок, чем они имеют мест. Это просто факт. Таким образом, если в Принстоне уровень приёма составляет 25%, это означает, что 75% заявок получают отказ. Отказы всего-напросто случаются чаще, чем зачисления. Что касается процесса приёма, мой нынешний адвайзер, профессор астрономии в Стони Брук, сказал: «Мы получили слишком много заявок, и большинство из них были действительно хорошими». Большинство поступающих имеют высокую квалификацию, но школы вынуждены кому-то отказать.

В приёмной комиссии обычно по 3-6 человек пытаются выбрать из сотен претендентов, и сам процесс очень случайный и непонятный. В конечном итоге, вашу заявку оценивают люди, а не компьютеры. Эти люди могли подумать, что вы просто не подходите “достаточно” для университета. Этот отказ ничего не говорит о вас как о личности или даже о вашей квалификации как исследователя. Кроме того, любое случайное событие могло повлиять на ваше решение: это могло быть сокращение бюджета на факультете, поиск конкретных студентов, или же например COVID-19 оказал существенное влияние на иностранных студентов в этом году и т. д. Не воспринимайте этот отказ как меру вашей ценности или потенциала как исследователя. Худшее, что вы можете сделать сейчас, – это винить себя за то, что вы просто не могли контролировать. В конце концов, вам придётся двигаться дальше, и чем раньше вы начнёте, тем легче будет это сделать. Подача в университет или на какую-нибудь стипендиальную программу требует ОЧЕНЬ много работы (как физической, так и умственной), и вы её сделали! Вы должны быть впечатлены собой – все остальные уж точно впечатлены.

Нелинейные пути – это нормааально… и даже более распространены.

Как однажды было сказано в аниме Наруто (аниме о мальчике, который никогда не сдавался): «У каждого свой путь ниндзя». Мы не ниндзя, но это всё равно применимо и к нам. Математика научила нас, что решения меняются при разных начальных условиях. Итак, ни у одного человека нет такого же начального условия, как у вас. Поэтому ваше конечное решение уникально. Чтобы добиться успеха, ваш путь не обязательно должен быть «линейным». Есть много других вариантов, которые вы можете попробовать. У AstroBetter есть документ с возможностями для тех, кто закончил бакалавр.

Хотя эти письма с отказом режут очень глубоко, весьма вероятно, что вы снова столкнётесь с подобным сценарием в жизни. С другой стороны, это хорошая практика работы с отказом. Это поможет вам лучше справиться с отказом в других важных жизненных ситуациях. К сожалению, каждый день кого-то отвергают – это просто часть жизни.

Вы не одиноки.

Я лично знаю много людей, у которых не было прямого пути получения степени доктора философии после бакалавра.

Например, Мередит Ролз получила степень бакалавра наук в 2008 году, не была принята на программу аспирантуры и решила поступить на магистратуру. Она закончила магистратуру в 2010 году, а затем защитила докторскую диссертацию в 2016 году. “Я получила пользу от повторного изучения знакомых тем с разными преподавателями, работы над небольшими исследовательскими проектами во многих различных областях и изучения того, как разные учреждения решают общие задачи, такие как ассистентство профессорам, наблюдение и внеучебная деятельность, – рассказывает она мне, – я выучила Python, пересмотрела лабораторное руководство, провела презентации в планетариях, пилотировала курс дистанционного обучения, изучила основы радиоинтерферометрии, наставляла студентов, прошла обучение в нескольких обсерваториях, сформировала новые связи и получила огромный опыта, который редко признаётся официально”.

Другой мой друг получил степень магистра физики, а затем поступил на аспирантуру. “Я очень благодарен за этот опыт, я значительно улучшил себя за время магистратуры!” – говорит он мне.

Хотя иногда отказ причиняет такую боль, что кажется, будто он отнимает часть вашей души и разрушает ваши мечты, как воображаемый дворец, это не конец света. Помните: вас обязательно ждёт что-то получше, и вы найдёте людей, которые поддержат вас на этом пути. Наука – это по-прежнему офигенно! Продолжайте наслаждаться ею.

Астробайт отредактирован Хейли Валь

Изображение взято с: The-Scientist.com.

About Sabina Sagynbayeva

I'm a graduate student at Stony Brook University and my main research area is planets. I'm currently working on planet formation using hydrodynamical simulations. I'm mainly interested in planet-disk interaction but nearly any topic related to planets is fascinating to me! In addition to doing research, I'm also a singer-songwriter. I LOVE writing songs, and you can find them on any streaming platforms.

2 Comments

  1. Thank you for this article! This really will help me to face a rejection better this cycle. True, we all make mind palaces.

    Sincerely,
    Avik

    Reply
  2. Thanks for sharing the article! I have had a lot of rejections too for integrated PhD.

    Reply

Leave a Reply